Cerf élaphe

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Le cerf élaphe (Cervus elaphus) est un grand cervidé des forêts tempérées d'Eurasie et d'Amérique du Nord. C'est l'un des représentants les plus connus de cette famille de mammifères.
Cerf élaphe

Le cerf élaphe (Cervus elaphus) est un grand cervidé des forêts tempérées d'Eurasie et d'Amérique du Nord. C'est l'un des représentants les plus connus de cette famille de mammifères.

Nomenclature et systématique

Le Cerf élaphe se divise en plusieurs sous-espèces :
-le Cerf d'Afrique du Nord (Cervus elaphus barbarus), qui n'existe plus que dans une aire très limitée de l'Atlas ;
-le Cerf élaphe de Corse et Sardaigne (Cervus elaphus corsicanus) ;
-le Hangul (Cervus elaphus hanglu) du Cachemire ;
-le Cerf de Bactriane (Cervus elaphus bactrianus) d'Asie centrale ;
- Cervus elaphus yarkandensis du Xinjiang ;
- Cervus elaphus roosevelti. Cette classification est actuellement remise en cause par certains taxonomistes. Après analyse génétique, le Wapiti (anciennement Cervus elaphus wapiti) est considéré comme une espèce à part entière sous le nom de Cervus canadiensis.

Description et caractéristiques

Données biométriques

Cerf photographié au Parc naturel de Silz, en Allemagne (Rhénanie-Palatinat). Le Cerf élaphe atteint une longueur totale de 1.6-2.6 mètres, pour 0.75-1.50 mètres au garrot et un poids de 75-340 kilogrammes, variant selon la sous-espèce. Le poids des animaux est variable selon l'âge, le sexe et la région. Le poids des cerfs augmente de l'Ouest vers l'Est de l'Europe : de 120 kg en Écosse à 250 kg en Europe de l'Est. Le poids des animaux se stabilise vers l'âge de 3-4 ans chez la femelle et 6-7 ans chez le mâle. En France, le mâle pèse entre 150 et 200 kg, la femelle entre 80 et 110 kg. Ce poids varie selon la qualité du milieu de vie (abondance de la nourriture) mais aussi selon la saison. Un hiver rude peut entraîner une perte de poids de 10 à 15 % chez les deux sexes, le mâle peut perdre jusqu'à 20 % de son poids pendant le brame et la femelle jusqu'à 15 % de son poids pendant la période d'allaitement. La queue mesure de 10 à 27 centimètres de long. Les sous-espèces Nord-Américaines et du nord est de l'Asie sont généralement plus grandes que les européennes. Les mâles sont également toujours plus massifs que les femelles. Le cerf élaphe est élancé, mais fortement constitué, avec un poitrail massif, et un cou assez élancé. Les yeux sont de taille moyenne, les oreilles effilées aussi longues que la moitié de la tête et des pattes très fines adaptées à la course rapide et aux bonds. Les pattes sont constituées de quatre doigts (les doigts 2, 3, 4, 5, le « pouce » étant atrophié), les doigts 2 et 5, plus petits que les deux autres et ramenés vers les côtés de la patte, ne marquent normalement pas le sol lors des déplacements, excepté lors de déplacements dans la neige ou la boue.

Pelage

La coloration du pelage varie fortement selon les saisons, l'âge et le sexe : d'une teinte brun-roux en été et gris-brun en hiver ; le mâle a généralement un pelage plus sombre que la femelle. La mue intervient deux fois par an, en avril-mai puis en septembre-octobre. Une tache jaune clair, appelées cimier orne la croupe des deux sexes. Le jeune, appelé faon, a, jusqu'à l'âge de quatre mois environ, un pelage brun clair tacheté de blanc que l'on appelle livrée.

Bois

À partir de neuf mois, des bois commencent à pousser sur la tête du mâle sous forme de pivots. À un an, ils sont visibles et le mâle est alors appelé « daguet ». Les bois vont alors tomber chaque année (fin de l'hiver chez les cerfs âgés, début du printemps chez les jeunes) pour repousser au cours de l'été. Les dimensions et la forme des bois varie individuellement mais aussi selon l'âge et la sous-espèce . Contrairement à une croyance répandue, le nombre de cors n'a pas de rapport direct avec l'âge .

Répartition et habitat

Il habite les grands massifs forestiers. Il est retenu que le territoire vital du cerf est de 3000  ha en moyenne, toutefois, ces animaux se déplacent parfois sur de longues distances (plusieurs dizaines de kilomètres). Le cerf élaphe est répandu en Amérique du Nord, en Europe, et dans le nord de l'Asie. En France, il est aujourd'hui commun dans plusieurs régions. Parmi les grands massifs à cerf, citons :
-la Petite Pierre (Bas-Rhin), site d'étude de l'Office national de la chasse et de la faune sauvage
-le massif de Châteauvillain- Arc-en-Barrois (Haute-Marne)
-Chambord (Loir-et-Cher) (réserve de chasse)
-la forêt de Compiègne (Oise) Le cerf a parfois été trop chassé, et les populations menacées de certains massifs ont dû être reconstituées, le massif de Brocéliande en Bretagne est un bon exemple.

Mode de vie et comportement

Mœurs

Un cerf accompagné de deux biches dans une forêt de Haute-Normandie. Le cerf est une espèce crépusculaire et nocturne. Les femelles (biches) se regroupent en hardes. Les mâles (cerfs) vivent seuls ou en petits groupes.

Le rut

Le rut intervient à la fin de l'été ou au début de l'automne et dure environ 1 mois mais on peut encore entendre bramer des cerfs jusqu'à mi-novembre. La période de rut est marquée par le cri rauque et retentissant du mâle, le brame . Ce cri qui tient du rugissement et du mugissement est aussi le terme désignant le rut chez cette espèce. Par ce cri qui s'entend à plusieurs kilomètres de distance, le mâle avertit les femelles réceptives de sa présence, intimide ses concurrents potentiels et défie les autres mâles qui s'aventureraient sur son territoire. Il devient particulièrement agressif à ce moment-là. La croissance des bois étant achevée, le mâle frotte de façon répétitive ses bois sur les troncs des arbres, de façon à les débarrasser du velours qui les recouvre. En cas de rencontre avec un autre mâle, après une phase d'intimidation, les deux adversaires vont mener un combat très violent durant lequel il se projette la tête en avant l'un contre l'autre dans le but de déséquilibrer l'adversaire. Ces combats peuvent conduire à l'abandon ou à des blessures assez graves voire la mort par épuisement des deux cerfs s'ils restent coincés par leurs bois emmêlés : seuls des mâles de puissance et de ramure comparables s'affrontent de la sorte. Le mâle régnant sur une harde de femelles surveillera de façon intensive les différents individus de la troupe en vue de l'accouplement, car les femelles ne restent sexuellement réceptives qu'une seule journée durant l'année. Le "maître de harde" a éliminé ses concurrents et couvre les 10 à 30 biches de son harem au fur et à mesure de leurs chaleurs. Affrontement de cerfs.

Alimentation

Le cerf élaphe est herbivore. Au sein de la classe des herbivores, le cerf est dit intermediate feeder c'est-à-dire qu'il est très sélectif dans son alimentation et s'adapte toujours à la végétation qu'il a à disposition. Retenons qu'au sein des massifs résineux de montagne, le cerf préfère le Sapin (Abies alba) à l'Epicéa (Picea abies). Au sein des massifs feuillus de plaine, son comportement alimentaire varie avec la saison :
-de la sortie de l'hiver jusqu'à l'automne : il se nourrit de bois (il mange les bourgeons et les jeunes pousses des arbres et arbustes, sauf les épineux qu'il évite), de graminées, lierre, ronce et autres plantes herbacées dont il consomme parfois les fleurs. Toutefois, les forêts de plaine étant fréquemment entourées de cultures, il va souvent se nourrir de maïs ou de colza. En fin de saison, il consomme également des fruits (pommes, poires).
-en hiver : il se nourrit de bois, feuilles mortes et de ce qui reste à sa disposition. Son régime varie selon la présence de neige et selon la glandée ou fainée qui se produit sur la forêt.

Suivi et dynamique des populations

Suite à une chasse intensive, les populations de grands cervidés avaient fortement régressé en Europe de l'Ouest et en Chine dès la fin du Moyen Âge. À la fin du 19 ème siècle le cerf élaphe avait disparu de la plupart des massifs forestiers de l'Europe de l'Ouest. Avec l'organisation de la chasse et des plans de chasse, plusieurs populations se sont localement reconstituées à partir d'individus réintroduits, mais avec un appauvrissement génétique supposé important par rapport au patrimoine génétique des populations préhistoriques. Le cerf est un des premiers animaux terrestres européens considérés non menacés à avoir fait l'objet d'études ADN (par exemple sur le massif de Saint-Hubert en BelgiqueHAŸEZ F. . Quand l’ADN parle… Chasse et Nature, 98(9) : 24-28 (5 p., 7 fig.).), permettant d'assigner avec certitude des mues à une série ou à un trophée, d'apparier les parties d’animal qui auraient fait l'objet de trafic ou braconnage. On a aussi pu démontrer l'existence de trois sous-populations wallonnes génétiquement isolées en raison des barrières autoroutières. Un poil ou un morceau de viande crue saisis dans un restaurant ou un véhicule suffisent à déterminer l’espèce, le sexe, et là où des études antérieures existent (en Wallonnie par exemple), la provenance de l'animal… Dans de nombreux pays, les populations de cerfs qui se sont reconstituées sont de plus en plus isolées par la fragmentation du paysage par les infrastructures (et parfois elles ont été maintenues dans des surfaces encloses), sur des territoires parfois restreints où elles survivent grâce à l'agrainage et parfois en surexploitant les sous-bois. Dix-huit cerfs parmi cinquante issus d’une population du Nord de l’Allemagne ont fait l'objet d'une analyse génétiqueZACHOS F.E., ALTHOFF C., STEYNITZ Y.V., ECKERT I., HARTL G.B. . Genetic analysis of an isolated red deer (Cervus elaphus) population showing signs of inbreeding depression. European Journal of Wildlife Research, 53 : 61-67 (7 p., 2 fig., 2 tab., 61 réf.). Pour lire l’article : European Journal of Wildlife Research (www.springerlink.com/content/1439-0574/). Cette population est supposée écologiquement isolée des autres populations par des infrastructures routières depuis 30 à 40 ans, et de nombreux cerfs dans ce groupe sont affectés d'une malformation génétique rendant leur mâchoire inférieure plus courte d’environ 5 cm par rapport à la supérieure. L'analyse génétique a confirmé la perte de diversité génétique du groupe, avec une perte d’hétérozygotie d'environ 7 % à chaque génération. C'est sept fois plus que dans la population voisine d'où elle est originaire, et cela rend ce type de population d'autant plus vulnérables aux anomalies génétiques qu'en l'absence de grands prédateurs, les animaux sont moins mobiles, plus sensibles aux parasites et échappent aux processus de sélection naturelle.

Problèmes liés à la surpopulation

Les réintroductions, l'agrainage, les apports en sel et les plans de tir ont donné des résultats qui ont dépassé les espérances des acteurs qui ont lancé les dynamiques de gestion restauratoire de population de grands et petits cervidés. Comme les sangliers et les chevreuils bénéficiant en outre d'hivers doux, les populations de cerf tendent à atteindre des records populationnels dans plusieurs pays de l'UE. Outre des dégâts sylvicoles on peut craindre des problèmes écoépidémiologiques avec diffusion de maladies favorisées par la promiscuité et l'absence de pression sélective par prédation naturelle, voire des impacts sur l'homme avec par exemple la diffusion de la maladie de lyme et les pullulations de tiques. A titre d'exemple, en Wallonnie, du 1er juillet 2006 au 30 juin 2007, ce sont 4 732 cerfs qui ont été abattus ou trouvés morts (1 401 cerfs « porteurs de bois », 3 328 cerfs « non-boisés » dont1 571 biches et bichettes et 1 757 faons (842 mâles, et 770 femelles, 145 indéterminés selon les déclarations) et 3 non identifiés), ce malgré une augmentation du nombre de tir. Ces tableaux sont de nouveaux records et inquiètent les forestiers wallons alors que la répartition des tirs et mortalités entre biches, bichettes et faons semble correspondre aux objectifs (45 à 50 % de biches et bichettes pour 55 à 50 % de faons). Les statistiques montrent que depuis 1996, les chasseurs privilégient encore la survie des femelles (sauf pour 1999, les faons mâles (tués à la chasse, ou retrouvés morts) a toujours été plus élevé que celui des faons femelles. Les taux de non boisés tirés à l’approche et à l’affût (soit 20 % des cerfs non boisés tués) ont varié de 0 à 81 selon les conseils cynégétiques considérés (il y en a 23 en wallonnie, dont 17 pratiquant ce mode de chasse). Il reste difficile de juger à partir de quand on peut parler de "surpopulation", d'autant que le cerf est une source importante de revenu forestier via la location des droits de chasse et que les comptages sous-estiment toujours les effectifsBertouille S., Buchet R., Manet B. . La gestion du cerf non boisé (bilan de la saison 2006). Chasse et Nature 99(7) : 18-24 (7 pages).. Certaines sources estiment que le cerf pourrait causer de graves dégâts aux forêts dans lesquelles il est en surpopulation. Dans le Parc National des Cévennes, la forêt telle qu'elle existe en serait menacée. Environ 15 000 ha sont classés en zone interdite à la chasse, ce qui aurait entraîné un pullulement des cervidés D'après l'Association des Amis de l'Aigoual du Bougès et du Lozère . De tels dommages pourraient être évités en réintroduisant ou acceptant le loup dans le parc des Cévennes. Un problème identique avait été identifié dans le parc américain de Yellowstone : une surpopulation d'élans mangeant les pousses d'arbres entraînait une déforestation. La réintroduction du loup, prédateur de l'élan, a permis d'en contrôler la population et ainsi d'enrayer la menace sur la forêt. La réintroduction du loup a également permis de restaurer l'équilibre naturel de l'écosystème du parchttp://3couleurs.blogspot.com/2004/06/quand-les-loups-font-pousser-les.html, perturbé depuis son extermination par l'homme dans les années 1950.

Notes

Voir aussi

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Sujets connexes
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