Uranus (planète)

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Uranus est une géante gazeuse et la septième planète du système solaire. C'est la troisième de par la taille et la quatrième plus massive. Elle doit son nom à la divinité grecque du ciel, Uranus (), le père de Cronos (Saturne) et grand-père de Zeus (mythologie). Uranus est la première planète découverte à l'époque moderne. Bien que visible à l'oeil nu comme les cinq planètes classiques, son caractère planétaire ne fut jamais identifié en raison de son
Uranus (planète)

Uranus est une géante gazeuse et la septième planète du système solaire. C'est la troisième de par la taille et la quatrième plus massive. Elle doit son nom à la divinité grecque du ciel, Uranus (), le père de Cronos (Saturne) et grand-père de Zeus (mythologie). Uranus est la première planète découverte à l'époque moderne. Bien que visible à l'oeil nu comme les cinq planètes classiques, son caractère planétaire ne fut jamais identifié en raison de son faible éclat. William Herschel annonce sa découverte le 13 mars 1781, élargissant les frontières connues du système solaire pour la première fois à l'époque moderne. Uranus est la première planète découverte à l'aide d'un télescope. Uranus et Neptune ont des compositions internes et atmosphériques différentes de celles des deux plus grandes géantes gazeuses Jupiter et Saturne. Les astronomes les placent donc parfois dans une catégorie différente, celle des géantes glacées. L'atmosphère d'Uranus, bien que composée principalement d'hydrogène et d'hélium, contient une proportion plus importante de glaces d'eau, d'ammoniac et de méthane, ainsi que les traces habituelles d'hydrocarbures. Uranus est la planète du système solaire dont l'atmosphère est la plus froide, sa température minimale étant de 49 K. Elle a une structure nuageuse complexe : les nuages des couches les plus basses seraient constitués d'eau, ceux des couches les plus élevées, de méthane. À l'instar des autres géantes gazeuses, Uranus a un système d'anneaux, une magnétosphère et de nombreux satellites naturels. Le système uranien est unique dans le système solaire car son axe de rotation est pratiquement dans son plan de révolution autour du soleil; les pôles nord et sud sont situés où les autres planètes ont leur équateur. En 1986, les images de Voyager 2 ont montré Uranus comme une planète sans caractéristique particulière en lumière visible, sans couches nuageuses ou tempêtes existant sur les autres planètes gazeuses. Cependant, les observateurs terrestres ont constaté des signes de changements saisonniers et une augmentation de l'activité météorologique ces dernières années, Uranus approchant de son équinoxe. Le vent à la surface d'Uranus peut atteindre une vitesse de 250 m/s.

Découverte

Uranus est observée à de nombreuses occasions avant que son caractère planétaire ne soit formellement identifé : elle est en général prise pour une étoile. La plus ancienne mention date de 1690 lorsque John Flamsteed l'observe au moins six fois et la catalogue sous le nom de 34 Tauri. L'astronome français Pierre Lemonnier observe Uranus au moins douze fois entre 1750 et 1769, notamment durant quatre nuits consécutives. Sir William Herschel observe la planète le 13 mars 1781 dans le jardin de sa maison du 19 New King Street à Bath dans le Somerset en Angleterre (désormais le Musée d'astronomie Herschel) mais n'annonce la découverte que le 26 avril 1781 en tant que comète. Herschel avait entrepris une série de mesures de la parallaxe des étoiles fixes en utilisant un télescope de sa conceptionJournal of the Royal Society and Royal Astronomical Society 1, 30, quoted in Ellis D. Miner, Uranus: The Planet, Rings and Satellites, New York, John Wiley and Sons, 1998 p. 8. Il écrit dans son journal : "dans le quartile près de ζ Tauri … soit étoile nébuleuse soit peut-être une comète"Traduction libre de "In the quartile near ζ Tauri … either Nebulous star or perhaps a comet". Royal Astronomical Society MSS W.2/1.2, 23; quoted in Miner p. 8. Le 17 mars, il note , "j'ai regardé la comète ou étoile nébuleuse et j'ai trouvé que c'était une comète, car elle a changé de place"Traduction libre de "I looked for the Comet or Nebulous Star and found that it is a Comet, for it has changed its place". RAS MSS Herschel W.2/1.2, 24, quoted in Miner p. 8. Lorsqu'il présente sa découverte à la Royal Society, il continue d'affirmer que c'est une comète mais la compare aussi implicitement à une planète
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