Football américain

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Position de départ d'une action entre l'équipe attaquante (Navy, à gauche) et l'équipe en défense (Army, à droite). L'action se joue sur la ligne des 37 yards d'Army. Le football américain est un sport collectif dans lequel deux équipes ont pour but de porter le ballon jusqu'à une zone adverse au bout du terrain. Lorsqu'un joueur pénètre dans la zone d'en-but en possession du ballon, on dit qu'il inscrit un « touchdown » (terme anglais repris tel quel
Football américain

Position de départ d'une action entre l'équipe attaquante (Navy, à gauche) et l'équipe en défense (Army, à droite). L'action se joue sur la ligne des 37 yards d'Army. Le football américain est un sport collectif dans lequel deux équipes ont pour but de porter le ballon jusqu'à une zone adverse au bout du terrain. Lorsqu'un joueur pénètre dans la zone d'en-but en possession du ballon, on dit qu'il inscrit un « touchdown » (terme anglais repris tel quel dans la plupart des pays francophone) ou qu'il fait un « touché » (Québec).

Histoire

Les U.S. Naval Academy Midshipmen en position défensive dans un match contre les Colorado State Rams Le football américain descend du football et du rugby. Ces deux disciplines codifiées en Angleterre sont introduites en Amérique du Nord dès 1861 pour le football et en 1864 ou 1865 pour le rugby. Le premier match de rugby joué sur le continent américain est probablement disputé en 1864 à Toronto ou en 1865 à Montréal. Cette branche canadienne donnera naissance au football canadien. Aux États-Unis, les équipes universitaires pratiquent aussi le rugby et le football. C'est d'ailleurs l'occasion de confusions. Ainsi, pendant longtemps, on considéra que le premier match de football américain se tint le 6 novembre 1869 : Rutgers s'impose 6-4 face au College of New Jersey (futur Princeton). Selon les recherches de l'historien Stephen Fox, ce match de New York Ball pourrait être un match de football. Princeton et la NFL admettent désormais cette version. Les Canadiens proposent aux Américains un match universitaire de rugby opposant les Montréalais de l'Université McGill aux étudiants d'Harvard, qui ne pratiquaient pas du tout le football. On joue une mi-temps selon les règles de chaque université. En effet, chaque école possède ses règlements propres, comme cela était également le cas en Europe quelques années plus tôt. Harvard adopte en 1875 comme règlement celui édicté par Yale, mais il s'agit toujours d'un mélange entre rugby et football, nommé « combination » en Europe. Il faut attendre le 23 novembre 1876, et la fameuse « Massasoit convention », pour voir la mise en place de règles communes à plusieurs universités américaines. De fait, ils adoptent l'ensemble des règlements de la fédération anglaise de rugby à l'exception d'un détail, le comptage des points. Le football américain clairement différent de ses ancêtres reste encore à créer. Entre 1880 et 1883, Walter Camp, entraîneur de Yale, modifie en profondeur les règles et l'esprit du jeu : réduction des joueurs de 15 à 11, réduction de la surface du terrain et introduction du scrimmage. Ces modifications de Walter Camp sont complétées par d'autres à la même période : une équipe doit rendre la balle à l'adversaire si elle n'est pas parvenu à progresser de cinq yards en trois tentatives. Le football américain est né. Les premiers joueurs professionnels sont recensés en 1892-1893, mais il faut attendre 1896 pour voir la première équipe composée exclusivement de joueurs professionnels : « Alleghany Athletic Association ». Un an plus tard, « Latrobe Athletic Association » est la première équipe à boucler une saison complète avec une formation composée exclusivement de joueurs professionnels (1897). La première passe complétée date du 27 octobre 1906. Avant cette date, les passes en avant n'étaient pas autorisées. La National Football League (NFL) se met en place en 1920 afin de mettre un terme à la gabegie qui règne alors dans le monde du football américain. Le football américain reste longtemps cantonné aux seuls États-Unis où il devient le sport numéro un, devant le baseball, dès les années 1970. Exception notable, le Japon, influence américaine oblige, où se dispute un championnat universitaire depuis 1947. Le jeu est introduit en Europe entre la fin des années 1970 et le début des années 1980. Une fédération internationale de football américain est créée en 1998.

Le jeu

Les règles telles qu'elles sont présentées ici correspondent à celles du championnat professionnel américain (NFL). Elles diffèrent parfois sensiblement suivant les compétitions. En Europe, le football américain se pratique ainsi en s'inspirant plutôt des règles en vigueur dans le championnat universitaire américain de la NCAA.

Terrain et équipements

Le terrain

Schéma d'un terrain de football américain Le terrain mesure 100 yards de longueur, soit 91, 44 m, divisé en portions de 10 yards. Au centre du terrain des traits hachurés (hashmarks) sont disposés longitudinalement tous les yards pour la même raison. Ces hashmarks délimitent la largeur maximale autorisée pour les mises en jeu afin d'éviter que ces dernières se déroulent trop près des lignes de touche. À chaque extrémité on trouve la zone d'en-but appelée endzone et, au fond de celle-ci, les poteaux entre lesquels le ballon doit passer pour le botté de transformation (après un touchdown) ou le botté de placement (field goal).

Equipements

Ballon de football américain La multiplication des accidents souvent mortels à la fin du XIXe et au début du XXe siècle, poussèrent les autorités à rendre les protections obligatoires au niveau amateur. Chaque joueur porte un casque, des épaulières, un protège dents et des protections sur les cuisses, les hanches, le coccyx, ainsi que sur les genoux. Ces protections sont optionnelles chez les professionnels. Certains joueurs portent des gants spécifiques à leur poste. Par exemple, un joueur de ligne (« lineman ») aura des gants renforcés aux articulations et sur le dessus de la main, et un wide receiver (receveur éloigné) aura des gants plus fins avec une meilleure adhérence pour mieux capter la balle. Il faut aussi de bonnes chaussures de football américain (chaussures à crampons; crampons moulés ou vissés). Les grilles des casques sont différentes selon les postes occupés. Elle est plus ouverte pour les quarterbacks et receveurs qui ont besoin d'avoir une bonne vision du jeu ; elles sont plus serrées pour les joueurs de ligne. Le ballon est de forme ovale et comprend un lacet permettant une meilleure prise en main par le quarterback.

Déroulement du jeu

Durée

La partie dure 60 minutes effectives - mais plusieurs heures au total - et comporte quatre quart-temps de 15 minutes. Entre les deux premiers (et les deux derniers) quart-temps, on procède juste à un changement de coté et on garde la même position relative pour le ballon. En revanche, entre les 2 et 3 quart-temps, c'est la mi-temps avec repos. Au début du 3 quart-temps l'équipe qui a reçu l'engagement engage à son tour. En cas d'égalité, une prolongation est jouée sur le mode de la « mort subite ».

Phases de jeu

Un footballeur américain sur le terrain. Un match de football américain se déroule en deux phases de jeu bien distinctes : l'attaque et la défense. Le changement entre les deux phases s'opère à plusieurs occasions détaillées plus bas. Le jeu commence par un botté d'engagement ou kickoff. Ce coup de pied est utilisé en entame de chaque début de période (mi-temps) ou pour reprendre le jeu après qu'une équipe aie marqué des points. Il est, dans la plupart des cas, utilisé pour envoyer le ballon le plus loin possible dans le camp adverse. Un joueur de l'équipe adverse se doit de rattraper le ballon et de tenter d'avancer ballon en main. L'endroit où le joueur remontant le ballon sera plaqué déterminera le lieu où la phase d'attaque débutera pour son équipe. L'équipe possédant le ballon est en phase d'attaque et dispose de quatre tentatives pour parcourir 10 verges (yards). Une fois la progression de 10 verges effectuée, l'équipe dispose de quatre nouvelles tentatives pour progresser de nouveau de 10 yards supplémentaires et ainsi de suite. C'est pourquoi on dit parfois que le football américain est un jeu de "gagne-terrain". Si, à l'issue des quatre tentatives, l'équipe n'a pas parcouru cette distance, la possession du ballon est donnée à l'adversaire. L'adversaire récupère alors le ballon à l'endroit où l'attaque s'est arrêtée : c'est un turnover on downs. Pour éviter que l'équipe adverse ne récupère le ballon trop près de la zone d'en-but et se trouve donc dans une situation de marquer trop favorable, il est possible de taper un coup de pied (généralement effectué lors de la quatrième tentative) afin de dégager le ballon. Ce coup de pied de dégagement est appelé botté de dégagement. (punt). En phase d'attaque deux moyens de progression peuvent être utilisés :
-La course : Dans ce mode de jeu le ballon est passé directement de la main à la main par le quart-arrière (quarterback) à un autre joueur appelé demi à l'attaque (running back). Celui-ci doit alors courir avec le ballon en évitant les défenseurs adverses. Il existe de nombreuses variantes de ce type d'attaque, le quart-arrière peut par exemple courir avec le ballon sans faire de passe ou encore peut le transmettre au running back par le biais d'une courte passe. (Il est important de mentionner que le quart-arrière (quarterback) n'a plus le droit de lancer le ballon vers la zone d'en-but adverse, (passe en avant) aussitôt qu'il franchit la ligne de mêlée (line of scrimmage).)
-La passe en avant : Le quart-arrière lance une passe à un de ses receveurs qui se sera, au préalable, déplacé sur le terrain en suivant une trajectoire bien déterminée. Cette trajectoire, connue à l'avance des deux joueurs, permet, outre la synchronisation entre passeur et receveur, de déstabiliser la défense en utilisant des trajectoires atypiques. Une fois le ballon attrapé par le receveur, celui-ci peut continuer à courir ballon en main. Pour qu'une passe soit valide le ballon doit être attrapé sans qu'il touche le sol par un joueur ayant ses deux pieds à l'intérieur des limites du terrain. Si ce n'est pas le cas la passe est dite incomplète. Dans les deux cas l'ensemble de l'équipe peut effectuer des blocs afin de protéger les joueurs portant le ballon (quart-arrière, coureur ou receveur). Les blocs doivent être effectués uniquement en poussant l'adversaire sans le plaquer ou le tenir. En phase de défense plusieurs méthodes peuvent être employées pour stopper la progression du ballon :
-Le plaquage : Le but du plaquage est de mettre au sol le porteur du ballon. Le jeu s'arrête dès que le porteur du ballon est au sol, la prochaine tentative d'attaque débutera à l'endroit où le joueur a été plaqué. Seul un joueur porteur du ballon peut être plaqué. Un plaquage effectué sur le quart-arrière est appelé sack (Si le plaquage a lieu dans la zone d'en-but, cela rapporte 2 points à l'équipe défensive, le safety). Si le joueur plaqué perd le ballon, le ballon peut être récupéré par l'une des deux équipes. Cet événement particulier, pouvant donner lieu à un renversement (turnover) si la défense récupère le ballon, est appelé fumble. (Si un joueur est plaqué à l'intérieur du terrain, le chronomètre continue. S'il sort ou est poussé en touche, le chronomètre s'arrête. Cela à un impact très important sur la stratégie du jeu, en attaque.)
-L'interception : Elle a lieu lorsqu'un défenseur intercepte une passe destinée à un receveur. Le défenseur ayant réalisé l'interception peut progresser ballon en main jusqu'à ce qu'il soit plaqué. Son équipe débutera alors sa phase d'attaque à l'endroit où le plaquage a eu lieu.

Marquer des points

UCLA vs. Cal Il existe plusieurs manières de marquer des points :
-L'essai, le touché ou touchdown vaut 6 points. Il a lieu lorsqu'un joueur est en possession du ballon à l'intérieur de la zone d'en-but de l'équipe adverse. Il suffit que la balle passe la ligne de la zone d'en-but pour que le touchdown soit valide sur un jeu de course ou qu'un joueur reçoive la balle dans la zone avec 1 ou 2 pieds au sol selon le championnat.
-Un touchdown donne lieu à une tentative de transformation, ou une conversion. Cette tentative, jouée à 2 ou 3 yards (2 en NFL) de la ligne d'en-but peut être effectuée de deux manières :
-En frappant un coup de pied sur le même modèle que le field goal. Ce type de transformation, appelée extra point, vaut 1 point.
-En marquant l'équivalent d'un touchdown. Ce type de transformation, appelée two-point conversion, vaut 2 points. Ce type de transformation est bien plus difficile à marquer qu'un coup de pied et n'est donc généralement utilisée que dans des cas particuliers où l'équipe doit rapidement marquer des points.
-Le botté de placement ou field goal vaut 3 points. Un coup de pied pour être validé doit passer entre les deux barres verticales du but. Si le coup de pied est raté, la possession de la balle est donnée à l'équipe adverse à l'endroit où le coup de pied a été frappé.
-Le touché de sureté ou safety vaut 2 points. Un touché de sureté se produit dans la zone d'en-but de l'équipe se trouvant en possession du ballon. Il est accordé si le porteur du ballon est plaqué dans sa propre zone d'en-but ou sort des limites de celle-ci ou encore si une faute d'attaque est commise dans cette zone.

Fautes et pénalités

Au football américain, les pénalités ne sont presque jamais individuelles, elles sanctionnent l'ensemble de l'équipe par une perte de yards (5 yards, 10 yards, etc.) et/ou de tentative. Les pénalités sont signalées par des flags (mouchoir jaune) que l'un des sept arbitres jette par terre quand il voit une faute, l'arbitre principal, le referee (reconnaissable à sa casquette blanche), communique alors par gestes avec les joueurs et le public pour indiquer la nature de la faute et par conséquent le nombre de yards perdus. Les fautes les plus courantes sont les départs anticipés, les contacts illégaux (dans le dos par exemple. Appelée aussi block illegal), la saisie de la grille du casque (
facemask) et la gêne de passe (pass interference).

Composition de l'équipe

Bien qu'il n'y ait que 11 joueurs de chaque camp sur le terrain pendant chaque phase de jeu, une équipe comporte un grand nombre de joueurs. Le roster (effectif) comporte 53 joueurs. Les remplacements ne sont pas limités comme dans la plupart des autres sports mais peuvent être effectués entre chaque phase de jeu. Une équipe de football américain compte donc plusieurs formations spécialisées adaptées aux différentes phases de jeu. Ces formations sont composées de joueurs différents bien que certains puissent faire partie de plusieurs unités.
La défense
Chance Harridge, quaterback de l'Air Force Academy (senior) pris par le linebacker David Mahoney L'équipe mise en place en défense peut être divisée en trois rideaux principaux :
-Premier rideau : Ce rideau composée des joueurs de ligne défensive. defensive end >(D-end) ou ailiers défensifs et de defensive tackle (D-T) ou plaqueurs défensifs. Ce rideau a pour double objectif de stopper les courses et d'empêcher le quart-arrière de passer le ballon.
-Deuxième rideau : Le rôle de ce rideau de défense, évoluant entre les lignes de défense longue et courte, est mixte. Les joueurs de cette ligne appelés linebacker ou secondeurs doivent en effet suppléer la première ligne en stoppant les courses et la troisième ligne en intervenant sur les passes.
-Troisième rideau : Les arrières défensifs (
defensive backs). Leur rôle est de contrecarrer le jeu de passe de l'adversaire. Les joueurs faisant partie de ce rideau sont des cornerbacks ou demis de coin et des safeties ou maraudeurs, ces derniers faisant office d'ultimes défenseurs.

L'attaque

Elle est composée :
- d'un quarterback (QB, appelé aussi quart-arrière au Canada) qui est celui qui dirige l'offensive et appelle les jeux. C'est le premier joueur à toucher au ballon, après le centre. Il s'apparente à un demi d'ouverture au rugby, il doit avoir une bonne vision du jeu, un excellent leadership, ainsi qu'un calme et un sang-froid à toute épreuve. (Contrairement à la croyance populaire, le quart-arrière n'est pas le seul joueur autorisé à faire une passe en avant. Tous les joueurs peuvent le faire, sauf le centre, tant qu'ils ne franchissent pas la ligne de mêlée.)
- de porteurs de ballon (running backs) : rapides et puissants, leur but est de franchir le rideau défensif adverse. Il y a le demi-arrière (HB) très rapide, il s'apparente à un trois-quart centre au rugby, et le fullback (FB) plus puissant mais moins rapide en règle général que le halfback, il est également utilisé comme nettoyeur de la défense devant le halfback.
- des ailiers éloignés (wide receivers) (WR) (receveur) très rapides, agiles et adroits (comme un trois-quart aile de rugby). Des jambes de sprinteur et des mains de basketteur, il doit recevoir les longues passes du quart-arrière et parcourir un maximum de distance ballon en main (yards after receiving).
- des ailiers rapprochés (tight ends) (TE), joueurs grands, puissants et rapides (3 ligne de rugby), ils sont très polyvalents et peuvent se muer en receveur comme en bloqueur.
- de cinq hommes de ligne offensive (Offensive Linemen) (OL), travailleurs de l'ombre imposants qui protègent le Quart-arrière des défenseurs qui pourraient le menacer, et qui ouvrent des brèches dans la défense pour les porteurs de balle. L'un d'entre eux, le centre, a pour fonction supplémentaire de transmettre le ballon au quart arrière au début chaque phase de jeu (c'est le snap). La ligne offensive est assujettie à des règles particulières qui restreignent leur placement, leur numérotation, ainsi que la possibilité pour eux de réceptionner une passe avant. Il est rarissime de voir l'un d'entre-eux porter la balle. Ce sont des joueurs capitaux pour le bon fonctionnement d'une attaque, mais ils sont généralement méconnus du public. Cette ligne est composé du centre, des offensive tackles et des offensive guards.

Les unités spéciales

Ces unités entrent en jeu à l'occasion de situations bien spécifiques. Il existe des formations différentes pour effectuer les bottés d'engagement, de dégagement ainsi que les placements (bottés de trois points ou field goals). Certains joueurs ultra spécialisés n'entrent sur le terrain que pour ces phases de jeu. Il s'agit notamment du punter qui effectue les bottés de dégagement, du kicker, spécialisé dans les coups de pieds placés (transformations et field goals) et du long snapper qui remplace le centre dans certaines de ces phases de jeu. Une special team défensive est aussi mise en place à l'occasion de chacune de ces situations. Elles agissent pour empêcher l'équipe adverse de marquer ou pour remonter le ballon le plus efficacement possible dans le cas d'un botté d'engagement ou de dégagement.

Stratégies et tactiques

Le caractère extrèmement hâché du jeu, le principe du gagne-terrain et les remplacements illimités ont conduit, au fil des années, les entraineurs à développer des schémas tactiques d'une grande sophistication. Le développement de l'analyse vidéo et de l'informatique ont encore accentué ce phénomène. Le football américain est souvent comparé à une forme de jeu d'échecs dont les pièces seraient vivantes, et bien des subtilités échappent au spectateur même averti.

Philosophies stratégiques

Pour construire ce qu'ils appellent leur système, les entraineurs sont amenés à faire des choix sur leurs priorités offensives, défensives et sur les équipes spéciales. Faut-il privilégier la possession du ballon, ou jouer avec la position sur le terrain ? En attaque, utilisera-t-on le jeu de passe avant pour libérer ensuite des espaces pour la course, ou au contraire le jeu sera-t-il basé sur des jeux au sol avec de temps en temps des feintes menant à des passes avant (
play-action) ? En défense, on peut choisir un système risqué mais pouvant rapporter gros consistant à envoyer des défenseurs supplémentaires mettre la pression sur le quarterback (blitz), ou bien on peut décider de laisser l'adversaire gagner du terrain petit à petit sans en concéder de larges portions, en comptant sur le fait qu'il finira par faire une erreur (le roseau plie mais ne rompt pas). Enfin des choix s'imposent aussi quant aux unités spéciales. Quand faut-il dégager en 4 tentative, quand faut-il tenter le tout pour le tout ?

Formations offensives

La règle du football américain impose que sept joueurs au minimum soient positionnés juste derrière la ligne de scrimmage . Les autres doivent être en retrait d'au moins une verge (1 yard), positionnés dans l'arrière-champ. Ce n'est pas sans conséquences tactiques car seuls ces derniers ainsi que les joueurs situés aux extrémités de la ligne sont autorisés à réceptionner une passe avant. Suivant le système de jeu offensif, l'entraineur positionnera donc les joueurs afin d'optimiser le résultat.

Tactiques de jeu offensives

Marcus Wilson, running back de Notre Dame, court pour gagner des yards, pourchassé par trois défenseurs des Naval Academy Midshipmen (Giants Stadium, East Rutherford, New Jersey) On distingue grossièrement trois façons de faire avancer le ballon au sol (
jeu de course) : en puissance (en utilisant la force des porteurs de balle et de la ligne offensive), en rapidité (en jouant si rapidement que le second rideau n'a pas le temps de réagir) ou en finesse (en cachant le ballon, en multipliant les feintes ou en jouant l'option). De la même façon, il existe plusieurs types de passes avant : le plus classique est le drop back qui voit le QB reculer de quelques pas en regardant devant lui (il lit la défense) avant de s'arrêter et de lancer sa passe. Les hommes de ligne forment alors une poche pour le protéger. Le QB peut aussi partir directement vers l'extérieur (roll out), il devient plus menaçant pour la défense puisqu'il peut décider de passer ou de courir lui-même. Cette tactique de jeu est particulièrement efficace quand elle est combinée avec une feinte de course à l'opposé (bootleg). Les inconvénients pour l'attaque sont que la précision du QB est moindre puisqu'il court, il est plus exposé à la défense, et il ne peut plus jouer sur l'intégralité du terrain car une passe « en travers du terrain » serait hasardeuse. Enfin, une autre catégorie de passe est particulièrement efficace contre les défenses agressives, il s'agit de la screen pass. Dans ce type de passe, le QB recule exagérément tandis que la ligne offensive laisse pénétrer les défenseurs et se place devant un receveur ou un porteur de balle qui se sera démarqué. Juste avant de se faire sacker, le QB passe le ballon au receveur qui dispose d'un véritable écran (screen) de protection pour progresser.

Codage des formations

Le choix des tactiques est dicté au Quarterback par le coach. Ensuite lors du huddle c’est-à-dire le rassemblement des joueurs avant la séquence de jeu, celui-ci donne le nom de code correspondant à la tactique à exécuter. Lors du décompte, le quarterback peut encore changer la tactique en criant un nouveau nom de code (
Audible). Chaque nom de code correspond à une combinaison travaillée à l'entraînement par les joueurs. Toutes les formations sont enregistrés dans un playbook.

Formations défensives

Le placement en défense est libre. Les formations défensives les plus courantes en NFL sont la 43 (4 hommes de ligne, 3 linebackers et 4 arrières) et la 34 (3 hommes de ligne, 4 linebackers et 4 arrières). En raison de grand nombre de passes avant tentées dans ce championnat, on remplace fréquemment des joueurs du premier et deuxième rideau par un (
nickel) voire deux (dime) arrières défensifs supplémentaires.

Tactiques de jeu défensives

Parmi les choix tactiques que doit faire l'entraineur de la défense, il y a celui du mode de couverture de passe : zone ou individuelle. La défense de zone est moins susceptible de concéder de larges portions de terrain d'un seul coup. Elle donne de plus grandes chances aux arrières défensifs d'intercepter le ballon, mais elle nécessite des défenseurs intelligents et disciplinés. La défense individuelle requiert des joueurs plus athlétiques, elle génère moins d'interceptions mais plus de passes incomplètes. Elle offre aussi davantage de possibilités quant à envoyer des défenseurs blitzer. Plusieurs jeu sont possible en défense comme le flex, le standard, le pass defense, etc.

Gestion du chronomètre

Le chronomètre s'arrête quand une passe est incomplete, que le porteur du ballon sort du terrain, après un temps mort, une faute, etc. et il continue quand un joueur est plaqué. Ceci ajoute une dimension passionnante au football : une équipe qui mène au score et qui a la balle en sa possession a intérêt à jouer la montre, et utiliser les 45 secondes disponibles avant chaque mise en jeu pour faire perdre du temps. Dans ces conditions, le match peut donc être terminé 2 minutes avant la fin officielle si l'adversaire n'a plus de temps morts : le quart-arrière (quarterback) se contentera de mettre un genou au sol (même conséquence qu'un plaquage donc pas d'arrêt du chronomètre) et ce pour ses quatre tentatives. De la même façon, une équipe en possession du ballon, menée au score en fin de match, multipliera les passes, et ses porteurs de balle feront tout pour sortir en touche afin de stopper le chronomètre. Un quarterback pourra même jeter la balle au sol volontairement, sacrifiant une tentative.

Qualités physiques

À l'entraînement Le football américain est un sport assez diversifié en termes de gabarits. Ce sport privilégie les gabarits puissants et très rapides mais il faut aussi des gabarits imposants pour former les lignes ou de gabarits moyens ou plus petits pour les running back et wide receiver. Le quarterback nécessite une agilité et une vision du jeu avant tout mais il doit être aussi solide pour éviter les blessures. En NFL les joueurs sont d'authentiques athlètes : la majorité des receveurs sont de grands sprinters dont certains d'entre eux frôlent les 10 secondes au 100 mètres. Ils sont capables de parcourir 60 yards de terrains en quelques secondes (avec l'équipement) de tourner la tête et de capter des balles lancées en missiles puis de survivre au plaquage des défenseurs. C'est un des sports les plus impressionnants au niveau athlétique avec des joueurs qui passent deux fois plus de temps en salle de musculation que sur le terrain. Il faut toutefois préciser que ce sport, tel qu'il est pratiqué aux États-Unis au niveau professionnel, est souvent cité comme un des plus touchés par le dopage ; c'est ainsi que l'on explique que l'espérance de vie d'un joueur professionnel de football américain ne dépassait pas 55 ans dans les années 1990. cf. Jean-François Bourg, Le dopage en question ; cf. également les réponses de Gérard Dine, médecin spécialiste du dopage, sur le site lemonde.fr, le 11/12/2006

Stades et ambiance

Clemson Memorial StadiumLes stades utilisés aux États-Unis par les franchises professionnelles ou les équipes universitaires de football américain sont souvent d'immenses enceintes dont certaines comptent parmi les plus grandes au monde. En 2005, 32 641 526 spectateurs ont assisté aux 709 matchs concernant la Division I-A de la NCAA, soit une moyenne de 46 039 spectateurs par match. Dans ce domaine, tous sports confondus au niveau mondial, seule la NFL fait mieux (67 593 en 2005) (
voir : Liste des affluences sportives). Aux États-Unis, même pour les matchs mineurs, on trouve des "cheerleaders" (meneuses de claques / pom pom girls) pour animer les tribunes. Ces dernières sont organisées en véritables équipes et mettent de l'ambiance avec des chants et des figures de gymnastique. Dans les stades universitaires, l'orchestre de l'université accompagne toujours son équipe.

Compétitions

Trophées du Super BowlÉtats-Unis 80pxLa Ligue nationale de football ou NFL (Super Bowl) (Saison NFL 2006). La National Football League (NFL) ou Ligue nationale de football au Québec, rassemble l'élite des professionnels depuis 1920. C'est la principale ligue professionnelle de football américain dans le monde. Les saisons NFL se terminent depuis 1967 par une finale appelée Super Bowl. La saison régulière comporte désormais 16 matchs répartis sur 17 semaines consécutives suivis d'une phase de play-offs conduisant au Super Bowl. La Saison NFL 2006 fut la 87 saison de la NFL. Elle s'acheva le 4 février 2007 à Miami avec le Super Bowl XLI. De 1983 à 1985, l'United States Football League tenta de concurrencer le monopole de fait de la NFL. Ce fut un échec retentissant conclu par un procès condamnant la NFL à verser à l'USFL un dollar symbolique de dommage et intérêt. L'USFL hérita alors du sobriquet de "One Dollar League". leftLa NCAA organise un championnat universitaire de football américain aux États-Unis. Les "Bowls" de fin de saison font office de finales (
Voir'' Liste des College Bowls de football américain et Championnat NCAA de football américain 2006). Parmi les équipes les plus en vue dans ces compétitions de College Football, citons USC Trojans, UCLA Bruins, Oklahoma Sooners, Florida Gators, Miami Hurricanes ou Notre Dame Fighting Irish. L'ArenaBowl propose une version en salle du football américain aux États-Unis. Cette compétition se tient depuis 1987. Monde
-Coupe du monde de football américain (depuis 1999) (Édition 2007). En juillet 2007, la troisième édition de la Coupe du monde de football américain se tiendra au Japon. Europe 60pxLigue NFL européenne : NFL Europa. La NFL organise en Europe un championnat nommé NFL Europe. Six franchises (cinq en Allemagne et une aux Pays-Bas) participent désormais à cette compétition qui impliqua un temps des formations espagnoles, écossaises et anglaises. La finale de ce championnat est appelée World Bowl.
-Championnat d'Europe de football américain. Les équipes nationales européennes s'affrontent tous les deux ans depuis 1983 dans le Championnat d'Europe. La prochaine édition se tiendra en 2007 après la victoire de la Suède en 2005.
- Coupe d'Europe des clubs : Eurobowl (Eurobowl 2007). L'Eurobowl est une coupe d'Europe de football américain mettant aux prises les différents champions nationaux du Vieux continent. Cette compétition se dispute pour la première fois sous forme de tournoi en août 1986 à Amsterdam Championnats nationaux

Personnalités emblématiques du football américain

Jim ThorpeOutre Walter Camp qui fut décisif au début des années 1880 dans la génèse du jeu, George Halas, Curly Lambeau et Vince Lombardi furent importants dans l'approche du jeu. Parmi les meilleurs joueurs, citons: - Les quarterbacks Troy Aikman, George Blanda, Dan Marino, Joe Montana, Joe Namath, Johnny Unitas, Dan Marino, John Elway, ... - Les running backs Marcus Allen, Walter Payton, Eric Dickerson, Tony Dorsett, Barry Sanders, Emmitt Smith, Frank Gifford, Red Grange, Jim Thorpe, ... - Le receveur Jerry Rice, Tim Brown, Michael Irvin, ... - Le défenseur Lawrence Taylor, ...

Voir aussi

-Rugby
-Football gaélique
-Football canadien
-Football australien
-Flag football, une variante
-Bload Bowl, la variante aquatique ==
Sujets connexes
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