Louisiane (Nouvelle-France)

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La Louisiane était un territoire de la Nouvelle-France, espace contrôlé par les Français en Amérique du Nord, du au . Elle fut baptisée en l'honneur du roi Louis XIV par l'explorateur Cavelier de la Salle. Immense espace allant des Grands Lacs au Golfe du Mexique, elle était divisée en deux secteurs appelés « Haute-Louisiane » (au nord de la rivière Arkansas, appelée parfois le « Pays des Illinois ») et « Basse-Louisiane » (au sud). Le fleuve Mississippi consti
Louisiane (Nouvelle-France)

La Louisiane était un territoire de la Nouvelle-France, espace contrôlé par les Français en Amérique du Nord, du au . Elle fut baptisée en l'honneur du roi Louis XIV par l'explorateur Cavelier de la Salle. Immense espace allant des Grands Lacs au Golfe du Mexique, elle était divisée en deux secteurs appelés « Haute-Louisiane » (au nord de la rivière Arkansas, appelée parfois le « Pays des Illinois ») et « Basse-Louisiane » (au sud). Le fleuve Mississippi constituait l'épine dorsale de la colonie. Aujourd'hui, l'état américain de la Louisiane est beaucoup plus réduit que le territoire contrôlé par les Français il y a trois cents ans. Explorée sous le règne du roi soleil, la Louisiane française fut relativement peu mise en valeur par manque de moyens humains et financiers. La monarchie ne la conserva que pour faire pièce à l'impérialisme anglais, et puis britannique, en Amérique et joua des alliances avec les divers peuples amérindiens pour se maintenir. Les défaites de la guerre de Sept Ans finirent par avoir raison de la Louisiane française qui dut être cédée aux Britanniques et aux Espagnols. La France récupéra un temps sa souveraineté sur la portion espagnole de la Louisiane, mais Napoléon Bonaparte s'en sépara définitivement en 1803 au profit des États-Unis. L'Amérique du Nord au XVIII siècle Pièce commémorative de l'achat de la Louisiane par les États-Unis

Le cadre géographique et naturel

Marécages en Louisiane Au XVIII siècle, la Louisiane française s'étend sur une grande partie du centre des États-Unis actuels. Il est difficile de délimiter cette zone d'influence diffuse avec précision. Elle n'a pas de frontières (au sens moderne) bien définies ; l'aire la plus peuplée et la plus fortifiée se réduit en réalité à la vallée du Mississippi. Au nord, la Louisiane est bordée par les Grands Lacs, en particulier le lac Michigan et le lac Érié. À l'est, la chaîne des Appalaches la sépare des treize colonies britanniques. Enfin, la région des Grandes Plaines à l'ouest marque la fin de la présence française et le début de l'« ouest sauvage », dominé par les tribus amérindiennes. Au sud, la Louisiane française s'ouvre sur le Golfe du Mexique, la voie d'accès maritime principale de la colonie. Le relief est plutôt plat et ne constitue pas un obstacle majeur à la colonisation européenne. Les altitudes sont partout inférieures à 1 000 mètres, même si le nord de la région est plus élevée que la partie méridionale, exception faite des Monts Ozark. Ce sont donc davantage les données climatiques qui permettent de séparer la Louisiane française en deux ensembles géographiques : Basse-Louisiane (au sud) et Haute-Louisiane (au nord). Les deux régions sont parcourues par un même axe fluvial, le Mississippi.

La Basse-Louisiane

La Basse-Louisiane est soumise à un climat tropical marqué par les cyclones à la fin de l'été et au début de l'automne. Le gel hivernal épargne généralement cette région : ces conditions permettent la culture du riz, du tabac, de l'indigo, comme aux Antilles. Le paysage se caractérise par des zones humides et marécageuses, souvent insalubres, dans le delta du Mississippi et le bayou : il s'agit de bras et de méandres abandonnés par le fleuve et qui forment de longues voies d'eau stagnante et constituent un réseau navigable de milliers de kilomètres.

La Haute-Louisiane

La Haute-Louisiane (Pays des Illinois) est le domaine des Grandes Plaines fertiles. Son climat demeure marqué par la continentalité et l'influence des masses d'air polaire en hiver ou tropicale en été. Au , la région était couverte de forêts abritant des animaux à fourrure.

Histoire

Chronologie sommaire

- 1673 : le Canadien Louis Jolliet et le Français Jacques Marquette commencent l'exploration du fleuve Mississippi
- 1682 : Cavelier de la Salle descend le Mississippi jusqu'à son embouchure. Le 9 avril prise de possession de la Louisiane au nom de Louis XIV
- 1683 : La Salle fonde Saint-Louis des Illinois
- 1685 : Fondation de Saint-Louis du Texas
- 1699 : Pierre LeMoyne d'Iberville reconnaît la côte de la Louisiane
- 1701 : Cadillac fonde Detroit
- 1710 : Mobile devient la capitale de la Louisiane
- 1712 : Début du monopole de Crozat
- 1717 : début officiel de la traite des Noirs en Louisiane. Début du monopole de la compagnie d'Occident.
- 1718 : fondation de La Nouvelle-Orléans
- 1721 : Effondrement de la compagnie d'Occident qui devient une régie royale.
- 1723 : la Nouvelle-Orléans devient officiellement la capitale de la Louisiane française
- 1730 : Rétrocession de la Louisiane à la Couronne.
- 1756 : Début de la guerre de sept ans
- 1763 : traité de Paris, la France perd la Louisiane
- 1764 : fondation de Saint Louis (Missouri)
- 1779 : fondation de Chicago par Jean Baptiste Pointe du Sable
- 1800 : traité secret de San Ildefonso, la France récupère l'ouest de la Louisiane
- 1803 : Napoléon Bonaparte vend la Louisiane aux États-Unis

Exploration et conquête de la Louisiane française

siècle : le temps de l'exploration

À partir des années 1660, la France s'engage dans une politique d'expansion en Amérique du Nord, depuis le Canada. Les objectifs sont de trouver un passage vers la Chine (Passage du Nord-Ouest), d'exploiter les richesses naturelles des territoires conquis (fourrures, minerais) et d'évangéliser de nouveaux autochtones. Les coureurs des bois se lancent dans l'exploration de l'ouest, le « Pays d'en Haut » selon l'expression de l'époque. En 1659, Pierre-Esprit Radisson et Médard Chouart des Groseillers atteignent l'extrémité occidentale du Lac Supérieur. Les prêtres fondent des missions, comme celle de Sault-Sainte-Marie en 1668. Le 17 mai 1673, les Français Louis Jolliet et Jacques Marquette commencent l'exploration du fleuve Mississippi, qu'ils connaissent sous le nom Sioux Ne Tongo (la grande rivière) ou encore Michissipi. Ils atteignent l'embouchure de l'Arkansas puis remontent le fleuve après avoir appris qu'il coulait vers le Golfe du Mexique et non vers la Mer de Californie (Océan Pacifique). En 1675, Marquette instaure une mission dans le village des Kaskaskias, sur la rivière des Illinois, qui devient permanente en 1690. En 1682, Cavelier de la Salle et l'Italien Henri de Tonti descendent à leur tour le Mississippi jusqu'à son delta. Ils partent du Fort Crèvecœur sur la rivière des Illinois, accompagnés de 23 Français et 18 AmérindiensHavard G., Vidal C.e, Histoire de l'Amérique française, p. 106.. Ils construisent Fort Prud'homme qui devient plus tard la ville de Memphis. Ils revendiquent la souveraineté française sur l'ensemble de la vallée et l'appellent Louisiane en l'honneur du roi Louis XIV. Ils scellent des alliances avec les Indiens Quapaws. En avril 1682, ils arrivent à l'embouchure du Mississippi ; ils y dressent une croix et une colonne portant les armes du roi de France. L'expédition repart par le même chemin vers le Canada et La Salle retourne à Versailles. Là, il convainc le ministre de la marine de lui accorder le commandement de la Louisiane. Il fait croire que celle-ci est proche de la Nouvelle-Espagne en dessinant une carte sur laquelle le Mississippi paraissait beaucoup plus à l'ouest que son cours réel. Il met sur pied une expédition maritime avec quatre navires et 320 émigrants, « 9 avril 1682, Cavelier de la Salle baptise la Louisiane » , mais celle-ci tourne au désastre : il ne parvient pas à retrouver le delta du Mississippi et se fait assassiner en 1687.

siècle : le véritable début de la colonisation

En 1701, le Français Antoine Laumet de La Mothe, sieur de Cadillac fonde un fort à l'emplacement de la ville actuelle de Detroit, dans le Michigan. Au début, la colonie s'appelle fort Pontchartrain du détroit en l'honneur du comte de Pontchartrain, ministre de la Marine, et en rapport avec la configuration des lacs Sainte-Claire et Érié dont elle occupe les rives occidentales. Cadillac souhaite ainsi empêcher que le trafic des fourrures de castor ne tombe aux mains des Iroquois et des marchands britanniques. Son intention est aussi de réunir au poste de Detroit les alliés amérindiens et de les assimiler à la nation française. Il quitte Montréal le 5 juin 1701 avec une centaine de personnes, moitié habitants, moitié soldats, et deux missionnaires. Le 24 juin, le groupe s'installe sur le site où s'amorce bientôt la construction d'un fort. En 1698, Pierre LeMoyne d'Iberville quitte La Rochelle et explore la région de l'embouchure du Mississippi. Il s’arrête entre Cat Island et Ship Island le 13 février 1699, puis continue ses explorations jusqu’au continent, à Biloxi, avec son frère Jean-Baptiste Le Moyne de Bienville. Il y construit un fort précaire, appelé « Maurepas » ou « Old Biloxi », avant de retourner en France. Il revient par deux fois dans le Golfe du Mexique et établit un fort à Mobile en 1702. De 1699 à 1702, Pierre Le Moyne d'Iberville est le gouverneur de la Louisiane. Son frère lui succède à ce poste de 1702 à 1713. Il est de nouveau gouverneur de 1716 à 1724 et encore de 1733 à 1743. En 1718, Jean-Baptiste Le Moyne de Bienville commande une expédition française en Louisiane. Il fonde la ville de La Nouvelle-Orléans, en hommage au régent, le duc d’Orléans. C'est l’architecte Adrien de Pauger qui en dessine le plan orthogonal (Le Vieux Carré). Carte de la région explorée par LeMoyne d'Iberville. Les tirets rouges représentent les limites des états actuels Les traités d'Utrecht (1713) mettent fin à la guerre de Succession d'Espagne en Europe. Ils consacrent le recul de la puissance française. Même si Louis XIV a réussi à placer son petit-fils (Philippe V) sur le trône espagnol, celui-ci renonce à ses droits sur la couronne de France. De plus, l'Acadie et une partie des colonies antillaises sont perdues. La Louisiane reste française mais s'inquiète de l'influence croissante des colonies britanniques. Le roi cherche désormais à contenir cette influence à l'est des Appalaches. Il tente un rapprochement avec la Nouvelle-Espagne, située à l'ouest de la Louisiane. Cette politique est motivée par ses liens familiaux mais aussi par l'espoir d'accéder aux mines et au commerce des colonies espagnoles. L'exploration de l'ouest continue : en 1714, Louis Juchereau de Saint-Denis remonte la rivière Rouge et atteint le Río Grande. La même année, Étienne Véniard de Bourgmont navigue sur le Missouri. En 1721, Jean-Baptiste Bénard de la Harpe remonte l'Arkansas en pays caddoPhilippe Jacquin, Daniel Royot, Go West ! Histoire de l'Ouest américain d'hier à aujourd'hui, Paris, Flammarion, 2002, ISBN 2082118096, page 55. La zone d'influence française s'étend considérablement et les voyages jettent les bases de la reconnaissance du Far West.

Organisation politique et administrative

Pour la monarchie absolue il n'est pas aisé d'administrer la Louisiane, un territoire grand comme plusieurs fois la France. Louis XIV et ses successeurs ont bien essayé d'imposer leurs ambitions absolutistes sur les colonies, sans disposer toutefois des moyens nécessaires.

L'absolutisme en Louisiane ?

Jean-Baptiste Colbert Si les souverains de l'Ancien Régime prennent possession et parfois encouragent la colonisation de la Nouvelle-France, c'est pour diverses raisons qui s'inscrivent dans une perspective absolutiste. Le règne d'Henri IV donne une impulsion importante à la colonisation de la Nouvelle-France. Le premier roi bourbon s'intéresse personnellement aux affaires d'outre-mer. Au siècle, les ministres Richelieu puis Colbert conduisent la politique coloniale. Louis XIV et ses ministres sont soucieux de la grandeur du royaume. Celui-ci s'étend en Europe, il doit aussi se développer en Amérique. Les rivalités européennes, le jeu des alliances politiques marquent évidemment l'histoire de la Louisiane, de façon plus ou moins directe. La volonté de limiter l'influence britannique dans le Nouveau Monde est une constante de la politique royale. Le roi soleil prend soin de limiter l'apparition de corps intermédiaires et de contre-pouvoirs en Amérique du Nord. Il ne veut pas d'états provinciaux, d'assemblée des notables ou de parlements. En 1685, il interdit l'imprimerie dans toute la Nouvelle-FranceHavard G., Vidal C., Histoire de l'Amérique française, p. 167.. Dans les années 1660, la colonie est rattachée directement au domaine royal. Entre 1712 et 1731, la possession française passe sous le contrôle d'Antoine Crozat, un riche financier, puis sous celui de la Compagnie de la Louisiane créée par John Law. Celle-ci doit recruter des émigrants pour peupler la colonie. En 1731, la Louisiane est replacée sous l'autorité directe du roi de France. Contrairement à ce qui se passe en métropole, les lois sont les mêmes partout : c'est la coutume de Paris qui s'applique et celle-ci est plutôt égalitaire pour l'époqueJ. Meyer, J. Tarrade, A. Rey-Goldzeiguer, Histoire de la France coloniale, p. 114-115.. Les émeutes et les révoltes contre les autorités sont rares. Toutefois, la centralisation louis-quatorzienne achoppe sur les distances qui séparent la France de la Louisiane. À la fin du siècle et au début du siècle, les colons du Golfe du Mexique sont quasiment livrés à eux-mêmes et doivent plus compter sur l'aide des Amérindiens que sur celle de la métropole. Mais l'éloignement a aussi ses avantages : les colons louisianais se livrent sans problème aux trafics de contrebande. Jean-Baptiste Colbert, ministre de la Marine et du Commerce de Louis XIV, est attentif à augmenter les richesses de la couronne. Il fonde des compagnies de commerce, veille à augmenter la production du pays et des colonies. Il faut vendre le plus possible et réduire les importations : le mercantilisme inspire la politique outre-mer. Il impose le monopole de la France en matière de commerce. Cependant, les ambitions absolutistes portent en elles une contradiction notable : Colbert veut réduire les dépenses de la monarchie. Il faut pourtant investir beaucoup d'argent et mobiliser d'importantes ressources humaines pour mettre en valeur les colonies d'Amérique. De grands travaux d'infrastructures économiques (manufactures, ports) sont entrepris en métropole ; mais les investissements et les aménagements sont insuffisants en Louisiane. Rien n'est vraiment réalisé pour faciliter la circulation des marchandises ou des hommes. De même, alors que le budget français est déficitaire à cause des guerres, les colons de Louisiane ne payent pas la taille royale et sont exempts de la gabelle.

Les cadres politique et judiciaire

Carte de l'Amérique du Nord au Sous l'Ancien Régime, la Louisiane française fait partie d'un ensemble bien plus vaste, l'empire français d'Amérique ou « Nouvelle-France », qui englobe une partie du Canada actuel. La Nouvelle-France a d'abord été dirigée par un vice-roi : ce poste est occupé par le duc de Ventadour (1625). Puis elle est dotée d'un gouvernement général comme les autres possessions des Bourbons. Son siège se trouve dans la ville de Québec jusqu'en 1759. Un gouverneur général, secondé par un intendant, tente de diriger ce vaste ensemble. En théorie, la Louisiane dépend donc du Canada. C'est d'ailleurs plus par les Canadiens que par les Français qu'elle est explorée et peuplée. En outre, les distances sont impressionnantes (la Nouvelle-Orléans se trouve à plusieurs milliers de kilomètres au sud de Québec) et les communications sont limitées entre les centres urbains et les forts. Les établissements français sont très dispersés et disposent par conséquent d'une relative autonomie de fait. Un découpage régional en entités plus petites est rendu nécessaire par l'immensité et la diversité de la colonie : la Nouvelle-France est en fait divisée en cinq gouvernements particuliers, dont celui de Louisiane. Le Pays des Illinois, situé au sud des Grands Lacs, est rattaché à la Louisiane en 1717. La première « capitale » de la Louisiane française est Mobile. Elle est transférée à Biloxi en 1720 puis à la Nouvelle-Orléans en 1723, où réside le gouverneur (particulier). Celui-ci est le personnage le plus éminent mais pas le plus puissant. Il commande les troupes et s'occupe des relations diplomatiques. La deuxième autorité est le commissaire-ordonnateur. Ses fonctions sont similaires à celles des intendants en métropole : administrateurs et représentants du roi, leurs prérogatives s'étendent à la justice, la police et les finances. Ils gèrent le budget, fixent les prix, président le conseil supérieur (une cour de justice) et organisent le recensement. Nommé par le roi, le commissaire ordonnateur de Louisiane a de larges pouvoirs qui entrent parfois en conflit avec ceux du gouverneur. Les postes militaires de l'intérieur sont dirigés par des commandants. D'autres officiers les font vivre, tels les garde-magasins

L'encadrement religieux

La cathédrale Saint-Louis, La Nouvelle-Orléans Les possessions françaises d'Amérique du Nord sont sous l'autorité d'un seul diocèse dont le siège se trouve à Québec. L'évêque, nommé et rétribué par le roi, est en charge des âmes de toute la Nouvelle-France. L'encadrement spirituel de la population est donc très relâché et les Louisianais pratiquent beaucoup moins que les métropolitains. La dîme, impôt versé au clergé par les fidèles, est plus faible qu'en métropole. L'Église joue un rôle de premier plan pour l'exploration de la Louisiane française : elle envoie des missions, essentiellement menées par les Jésuites, pour évangéliser les autochtones. Elle crée des établissements scolaires et hospitaliers : dès les années 1720, les sœurs Ursulines s'occupent d'un hôpital à la Nouvelle-Orléans. Elles établissent des contacts avec les tribus amérindiennes. Certains prêtres, tels que le père Marquette au , participent aux missions d'exploration. Les missionnaires s'attachent à évangéliser les autochtones : les Jésuites écrivent à cette fin des recueils de prières dans les langues amérindiennes. Vivant parfois dans les tribus, ils ne peuvent empêcher un certain syncrétisme des pratiques et des croyances. S'ils considèrent les manitous comme des démons, ils savent aussi intégrer les dogmes de la foi chrétienne dans les rites indiens. Les conversions sincères et durables sont limitées ; Jésus est assimilé à d'autres « esprits », ou franchement rejeté par les indigènes.

La société coloniale

Il est difficile d'évaluer la population totale des colonies d'Amérique Du Nord. Si les historiens disposent de sources relativement précises en ce qui concerne les colons et les esclaves, il est en revanche beaucoup plus difficile de recenser les Amérindiens. Il faut noter qu'au cours du siècle, la société louisianaise se créolise.

Les Amérindiens

D'après l'historien Russel Thorntorn, l'Amérique du Nord compte environ sept millions d'habitants vers 1500Russel Thorntorn, American Indian Holocaust and Survival ..., Norman, University of Oklahoma Press, 1987.. La population est décimée dès le , essentiellement à cause des maladies introduites par les Européens, contre lesquelles les Amérindiens ne sont pas immunisés. À la fin du , il ne reste plus que 100 à 200 000 autochtones en Basse-LouisianeHavard G., Vidal C., Histoire de l'Amérique française, p. 201.. Un certain nombre d'Amérindiens sont employés comme esclavesOn les désigne sous le terme panis : Philippe Jacquin, Daniel Royot, Go West ! Histoire de l'Ouest américain d'hier à aujourd'hui, Paris, Flammarion, 2002, ISBN 2082118096, page 52 dès le début du , malgré l'interdiction officielle. Ces esclaves sont capturés par les tribus au cours de raids et de batailles. Les Français les envoient ensuite à Saint-Domingue, dans les Antilles ou même au Canada. En Louisiane, les planteurs leur préfèrent les Africains, même si certains ont des domestiques amérindiennes.

Les esclaves d'origine africaine

Le Code noir est appliqué en Louisiane au siècle, avec quelques adaptations et de façon plus tardive qu'aux Antilles C'est en 1717 que le ministre des finances John Law décide d'importer des esclaves noirs en Louisiane. Son objectif est alors de développer l'économie de plantation en Basse-Louisiane. Le compagnie des Indes détient le monopole de la traite dans la région. Elle fait venir environ 6 000 esclavesHavard G., Vidal C., Histoire de l'Amérique française, p. 242. d'Afrique entre 1719 et 1743. Une partie est envoyée dans le pays des Illinois pour cultiver les champs ou exploiter les mines. L'économie de la Basse-Louisiane devient par conséquent esclavagiste. Comme dans le reste des colonies françaises, la condition des esclaves est réglée par le Code noir. En réalité, ce dernier est peu appliqué et les esclaves disposent d'une certaine autonomie de fait. En premier lieu, pendant les jours fériés, les esclaves cultivent un petit lopin qui leur permet de vendre ensuite leurs productions. Ensuite, certains chassent, coupent du bois ou gardent les troupeaux, loin de la plantation. Enfin, si les mariages interraciaux et les regroupements d'esclaves sont interdits, le concubinage et les réunions se pratiquent souvent. La vie et le travail des esclaves sont difficiles : le moment des récoltes est sans doute le plus pénible. L'entretien des canaux relève de la corvée. Les logements sont modestes et les esclaves dorment sur de simples paillasses. Ils disposent de quelques coffres et ustensiles de cuisine. La condition des esclaves dépend de la cruauté de leur maître. Lorsqu'elle est insupportable, les esclaves s'enfuient et se cachent dans les marécages ou à la Nouvelle-Orléans. Mais ce marronnage n'est souvent que temporaire et la Louisiane ne connaît pas vraiment de villages marrons comme aux Antilles. De même, les révoltes sont peu fréquentes dans cette région. Les possibilités d'affranchissement sont somme toute assez réduites : les esclaves ne peuvent acheter eux-mêmes leur liberté. Les quelques affranchis (femmes, personnes ayant servi dans l'armée) forment une petite communauté qui souffre de la ségrégation : la justice est plus sévère à leur encontre et ils n'ont pas le droit de porter d'armes. Les esclaves contribuent à la créolisation de la société louisianaise. Ils apportent d'Afrique le gumbo, une plante qui entre dans la préparation de ragoûts. Si le Code noir exige que les esclaves reçoivent une éducation chrétienne, beaucoup gardent des pratiques animistes africaines (amulettes, vaudou, ...)

Les colons

Qui étaient les migrants ?

On estime que 7 000 émigrantsHavard G., Vidal C., Histoire de l'Amérique française, p. 205. français viennent s'installer en Louisiane au . C'est 100 fois moins que le nombre de colons britanniques sur la côte atlantique. La Louisiane attire beaucoup moins les Français de l'époque que les Antilles. La traversée de l'Océan Atlantique dure plusieurs mois. Une grande partie de ces voyageurs meurent pendant la traversée maritime ou à leur arrivée. Pierre Le Moyne d'Iberville, gouverneur de Louisiane au début du Les cyclones et les tempêtes tropicales détruisent les campements. L'insalubrité du delta du Mississippi représente aussi une forte contrainte. Les villages et les forts ne sont pas à l'abri d'offensives ennemies. A partir de 1727, des indiensPar exemple : Sancousy se joignent à des esclaves africains ayant "marroné". Ils effectuent des razzias dans l'enclave française. La Compagnie des Indes s'inquiète de ces esclaves indiens mélangés aux Nègres, qui pourraient être désastreux pour la colonie. Les attaques des Amérindiens représentent une réelle menace sur les groupes de colons isolés : en 1729, les attaques des Natchez font 250 morts en Basse-LouisianeJ. Meyer, J. Tarrade, A. Rey-Goldzeiguer, Histoire de la France coloniale, p. 188.. Ils s'emparent de fort Rosalie par surprise et éventrent les femmes enceintesHavard G., Vidal C., Histoire de l'Amérique française, p. 303.. La riposte française arrive en 1730 et 1731 et provoque la fuite des Natchez ou leur déportation comme esclaves vers l'île de Saint-Domingue. Les migrants sont souvent des hommes jeunes, des engagés recrutés dans les ports français ou à Paris et qui se mettent au service de colons sur place. Ils doivent rester en Louisiane le temps fixé par le contrat d'engagement, puis ils rentrent en France. Ces engagés sont « de véritables semi-esclaves temporaires »J. Meyer, J. Tarrade, A. Rey-Goldzeiguer, Histoire de la France coloniale, p. 22.. On propose aux soldats de se marier à des « Filles à la cassette » : ces jeunes Françaises sont envoyées en Amérique pour épouser des militaires. Le roi finance leur dot, le but étant de fixer et d'accroître la population. Des femmes de petite vertu, des vagabonds ou des bannis, des fils de famille arrêtés sur lettre de cachet sont envoyés de force en Louisiane, surtout pendant la Régence (1715-1723). Ces destins inspirent le roman Histoire du Chevalier Des Grieux et de Manon Lescaut (1731) écrit par l'Abbé Prévost. La Louisiane française est également peuplée par des Suisses et des Allemands. Pourtant, les autorités métropolitaines ne parlent jamais de « Louisianais » mais toujours de « Français » pour désigner la populationHavard G., Vidal C., Histoire de l'Amérique française, p. 595.. Après la guerre de Sept Ans, le peuplement est davantage mélangé et la région s'enrichit d'apports humains divers : réfugiés de Saint-Domingue, expatriés français refusant la Révolution ... En 1785, la Déportation des Acadiens apporte 1 633 personnes à la Nouvelle-OrléansJ. Meyer, ..., Histoire de la France coloniale, p. 289..

Paysans, artisans et marchands

La mobilité sociale est plus facile en Amérique qu'en métropole. Le système seigneurial est absent sur les rives du Mississippi. Il n'existe pas de corporations hiérarchisées et strictement réglementées. Certains commerçants parviennent à se construire des fortunes assez rapidement. Les grands planteurs de Louisiane sont attachés au mode de vie français : ils font importer des perruques et des vêtements de Paris. Dans le Pays des Illinois, les plus riches érigent des maisons en pierre et possèdent plusieurs esclaves. Les plus grands négociants finissent par s'installer à La Nouvelle-Orléans.

Les soldats français

Le roi envoie l'armée en cas de conflit avec les autres puissances coloniales : en 1717, la colonie du Mississippi compte 300 soldats sur 550 personnesHavard G., Vidal C., Histoire de l'Amérique française, p. 225.. Mais elle est victime, comme en métropole d'ailleurs, de désertions. Certains soldats s'enfuient et deviennent des coureurs des bois. Il y a peu de mutineries car la répression est sévère. L'armée tient une place fondamentale dans le contrôle du territoire. Les hommes construisent des forts et négocient avec les Amérindiens.

Les coureurs des bois

Coureur des bois Gravure sur bois de Arthur Heming Les coureurs des bois jouent un rôle important, sur lequel on dispose de peu de documents, dans l'extension de l'influence française en Amérique du Nord. Dès la fin du , ces aventuriers remontent les affluents du Mississippi. Ils sont poussés par l'espoir de trouver de l'or ou de faire du commerce de fourrure ou d'esclavesAngie Debo, Histoire des Indiens des États-Unis, Paris, Albin Michel, 1994, p. 79 avec les Indiens. La traite des peaux, souvent pratiquée sans autorisation, est une activité difficile, la plupart du temps exercée par de jeunes hommes célibataires. Beaucoup d'entre eux souhaitent finalement se sédentariser pour se reconvertir dans les activités agricoles. Bon nombre s'intègrent dans les communautés autochtones. Ils apprennent leur langue et prennent des épouses amérindiennes : on connaît bien le cas de Toussaint Charbonneau, polygame qui épouse deux filles de la tribu Shoshone, dont la courageuse Sacagawea qui lui donne un fils prénommé Jean-Baptiste et une fille, Lisette. Ensemble, ils participent à l'expédition Lewis et Clark, au début du siècle.

Les relations franco-amérindiennes

Si la France d'Ancien Régime souhaite faire des Amérindiens des sujets du roi et de bons chrétiens, l'éloignement de la métropole et la faiblesse du peuplement français empêchent l'aboutissement de cet objectif. Dans la rhétorique officielle, les Amérindiens sont considérés comme des sujets du roi de France. Mais en réalité, les autochtones gardent une autonomie importante liée à leur supériorité numérique. Les autorités locales (les gouverneurs, les officiers) n'ont pas les moyens d'imposer les décisions et jouent souvent sur la base du compromis. Les tribus offrent un soutien indispensable au maintien français en Louisiane : ils assurent la survie des colons, fournissent des peaux dans le cadre de la traite des fourrures, servent de guide dans les expéditions ... Leur alliance est indispensable dans la lutte contre les Britanniques. Eugène Delacroix, Les Natchez, Metropolitan Museum of Art, 1832-1835. Les Indiens Natchez représentent les adversaires les plus farouches des Français en Louisiane Les deux peuples s'influencent mutuellement dans de nombreux domaines : des Français apprennent les langues des autochtones ; des Amérindiens adoptent les marchandises européennes (tissus, draps, alcool, armes à feu ...) et leur religion. Les coureurs des bois et les soldats empruntent les canots d'écorce et les mocassins. Beaucoup d'entre eux mangent à la mode indienne (riz sauvage, viandes diverses, parfois de l'ours et du chien)Havard G., Vidal C., Histoire de l'Amérique française, p. 348.. Les colons sont souvent dépendants des Amérindiens pour leur approvisionnement en nourriture. La cuisine traditionnelle de la Louisiane est l'héritière de ces contacts : ainsi, le sagamité est une bouillie de maïs, de graisse d'ours et de lard. Le jambalaya, mot d'origine séminole, désigne aujourd'hui une multitude de recettes de viande à base de riz, toutes très épicées. Les chamanes réussissent parfois à guérir les colons grâce à des remèdes traditionnels (application de gomme de sapin sur les blessures, consommation d'osmonde sur une morsure de serpent à sonnette). Enfin un certain nombre de mots français d'origine amérindienne passent dans le langage de tous les jours. Beaucoup de colons admirent et craignent la valeur militaire des autochtones. Mais d'autres méprisent leur culture et les considèrent comme inférieurs aux Blancs. Au , les mariages interraciaux sans l'approbation des autorités sont interdits en Louisiane (ordonnance de 1735). Les prêtres jésuites sont souvent scandalisés des mœurs libertines des Amérindiens. Malgré quelques différends (les Indiens tuent les cochons qui ravagent les champs de maïs) et parfois des affrontements violents (guerre des Renards, soulèvements Natchez et expéditions contre les Chicachas), les relations franco-indiennes sont relativement bonnes en Louisiane, parce que les Français ne sont pas nombreux. L'impérialisme français s'exprime par quelques guerres et la mise en esclavage d'un certain nombre d'Amérindiens. Mais la plupart du temps, les relations franco-indiennes sont basées sur le dialogue et la négociation.

Économie de la Louisiane française

Trappeur américain, Missouri Dans cet immense ensemble qu'est la Louisiane française, il convient de distinguer deux grandes régions aux systèmes productifs bien différenciés.

Pays des Illinois

Cette région de la Louisiane française, située au nord et drainée par le Mississippi et ses affluents, produit essentiellement des céréales. Les agriculteurs français, peu nombreux rappelons-le, vivent dans quelques villages groupés (Fort de Chartres, Kaskaskia, Prairie du Rocher, Sainte-Geneviève). Ils cultivent à l'aide d'une main d'œuvre salariée et servile, du maïs et du froment. Les prairies sont mises en valeur grâce à la charrue traditionnelle. Ils élèvent des chevaux, des bovins et des cochons. En complément, ils font pousser un peu de tabac, de chanvre, de lin et de vigne (même si l'essentiel du vin est importé de France). L'agriculture est soumise aux aléas climatiques et aux débordements du Mississippi. Les postes de traite fortifiés du Pays des Illinois se concentrent sur le commerce des fourrures. Placé à des endroits stratégiques, ils sont fortifiés de façon modeste. Quelques-uns seulement sont en pierre (Fort de Chartres, Fort Niagara). Comme leurs homologues américains (les mountain men), les coureurs des bois échangent les peaux de castor ou de chevreuil contre des armes, des pièces de tissu ou de la pacotille, car l'économie locale est basée sur le troc. Ils vendent ensuite les peaux et les fourrures dans les forts ou les villes de la Nouvelle-France. Le Pays des Illinois produit également du sel, du plomb et expédie vers la Nouvelle-Orléans du gibier.

Basse-Louisiane

Une économie de plantation

Le sud de la Louisiane est exploité selon le système de la plantation esclavagiste. Les propriétaires résident le plus souvent à La Nouvelle-Orléans et confient la direction du domaine à un économe. Les cultures sont variées et adaptées aux conditions naturelles : une partie des productions est destinée à nourrir les habitants de la Louisiane (maïs, légumes, riz, élevage). Une autre partie est exportée vers la métropole (tabac et indigo).

Fonctions économiques de la Nouvelle-Orléans

La Nouvelle-Orléans est la capitale économique de la Louisiane française, même si elle n'est qu'une simple bourgade pendant plusieurs décennies. Les colons ont aménagé des infrastructures permettant le commerce : un chenal est percé à partir de 1723. Les magasins servent d'entrepôts sur les rives du Mississippi. La ville exporte les peaux venant de l'intérieur ainsi que les produits de plantation. Elle sert également de marché local. Ses boutiques et ses marchés permettent la vente de produits des plantations. Les rares convois en provenance de France apportent de la nourriture (lard, blé, ...), des alcools et divers objets (armes, outils, tissus, vêtements). De l'intérieur viennent des peaux et divers produits de la chasse. Le port expédie du tabac et de l'indigo vers la métropole. Mais ces exportations demeurent au total relativement faibles. La Nouvelle-Orléans vend encore du bois, du riz et du maïs aux Antilles françaises.

La fin de la Louisiane française

La guerre de Sept Ans et ses conséquences

Les hostilités entre Français et Britanniques recommencent deux ans avant le déclenchement de la guerre de Sept ans en Europe. Elles s'arrêtent plus tôt en Amérique, avant le Traité de Paris (1763). Après avoir connu quelques succès grâce à leurs appuis amérindiens (1754-1757), les Français subissent plusieurs défaites au Canada (1758-1760). La capitulation de Montréal annonce l'isolement de la Louisiane française. Le traité de Paris, signé le 10 février 1763, consacre l'éviction des Français en Amérique du Nord : le Canada ainsi que la rive orientale du Mississippi sont cédés à la Grande-Bretagne. La Nouvelle-Orléans et la rive occidentale du fleuve sont remis à l'Espagne. Cette décision provoque le départ de plusieurs colons ; cependant, la prise de possession effective par les Espagnols est tardive (1766) et l'immigration hispanophone demeure faible. À l'est, les États-Unis prévoient déjà la conquête de territoires vers l'ouest : en 1795, la navigation commerciale sur le Mississippi est ouverte aux AméricainsJacques Binoche, Histoire des États-Unis, Paris, Ellipses, 2003, p. 70..

Le renouveau éphémère de la Louisiane française

En rouge, le territoire de la Louisiane française en 1803 Au cours de la Révolution française, la Louisiane sous contrôle espagnol s'agite : certains colons francophones envoient des pétitions en métropole et les esclaves tentent de se révolter en 1791 et 1795. Le traité de San Ildefonso, signé en secret le 1800, prévoit la cession de la Louisiane occidentale ainsi que de la Nouvelle-Orléans à la France en échange du duché de Parme. Le 18 janvier 1803, le roi d'Espagne rétrocède la Louisiane à la France. Cependant, Napoléon Bonaparte décide de ne pas garder cet immense territoire. Dictée par l'échec de l'expédition de Saint-Domingue et aussi de la rupture de la paix d'Amiens avec le Royaume-Uni (la Grande-Bretagne et l'Irlande se sont unies pour devenir le Royaume-Uni en 1801), la décision est prise de vendre la Louisiane aux jeunes États-Unis le 30 avril 1803 contre la somme de 80 millions de francs (15 millions de dollars). La souveraineté américaine entre en vigueur le 20 décembre 1803 (acte du Louisiana Purchase). Cependant, les Français, en particulier les coureurs des bois, continuent à fréquenter la région et pénètrent le Far West : ainsi, Pierre Vial découvre la piste de Santa FePhilippe Jacquin, Daniel Royot, Go West !, page 57.

L'héritage français

Le sceau du Minnesota porte une légende en français : « L'étoile du nord » La colonisation française en Louisiane a laissé un patrimoine culturel qui est remis en valeur depuis quelques décennies. L'héritage de la langue française et du français cajun est celui qui tend à s'effacer le plus actuellement : c'est pourquoi le CODOFIL (Conseil pour le développement du Français en Louisiane), créé dans les années 1960, continue à enseigner une version de français entre le dialecte ancien cadien et le français parisien ou métropolitain. Aujourd'hui, les régions cajun ou cadiennes de la Louisiane forment souvent des associations avec les Acadiens du Canada qui envoient des professeurs de français pour réapprendre la langue dans les écoles. En 2003, 7 % des LouisianaisHavard G., Vidal C., Histoire de l'Amérique française, p. 729. sont francophones, même s'ils parlent également l'anglais. On estime à 25 % la part de ceux qui ont une ascendance française. Ils portent des patronymes d'origine française (Boucher, Cordier, Dion, Menard, Pineaux, Roubideaux, etc.). De nombreuses villes ou villages ont des noms évocateurs : Saint Louis, Détroit, Bâton Rouge, La Nouvelle-Orléans, ... Le drapeau et le sceau de l'état du Minnesota portent une légende en français. Les fêtes et commémorations historiques rappellent la présence française de l'époque moderne : en 1999, La Nouvelle-Orléans a célébré l'anniversaire de sa fondation ; en 2001, ce fut le tour de Detroit. En 2003, de nombreuses expositions. ainsi qu'un colloque ont retracé l'histoire de la vente de la Louisiane à l'occasion du bicentenaire. Certains lieux et de nombreux musées témoignent d'un patrimoine culturel laissé par les Français. On pense en premier lieu au quartier français de La Nouvelle-Orléans. De nombreux forts français ont été reconstitués et ouverts au public. Une partie de la culture louisianaise plonge ses racines dans la période française : le chant créole a influencé le blues et le jazz. La musique cadjine reste très vivante encore aujourd'hui. Le carnaval de la Nouvelle-Orléans témoigne d'une tradition catholique toujours vivace.

Notes

Voir aussi

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