Planète naine

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objets transneptuniens connus par rapport à la Terre. Parmi eux, les deux plus grands — Éris et Pluton — sont considérés comme des planètes naines. En astronomie, une planète naine est un type d'objet céleste du système solaire, intermédiaire entre une planète et un petit corps . Le terme fut adopté en 2006 par l'Union astronomique internationale afin de clarifier la classification des objets tournant autour du Soleil. En 2007, trois planètes naines étaient reco
Planète naine

objets transneptuniens connus par rapport à la Terre. Parmi eux, les deux plus grands — Éris et Pluton — sont considérés comme des planètes naines. En astronomie, une planète naine est un type d'objet céleste du système solaire, intermédiaire entre une planète et un petit corps . Le terme fut adopté en 2006 par l'Union astronomique internationale afin de clarifier la classification des objets tournant autour du Soleil. En 2007, trois planètes naines étaient reconnnues : Cérès, Pluton et Éris.

Définition

L'Union astronomique internationale, organisation chargée de la nomenclature astronomique, définit une planète naine comme un corps céleste du système solaire qui satisfait aux conditions suivantes :
- il est en orbite autour du Soleil (ce n'est donc pas un satellite) ;
- il possède une masse suffisante pour que sa gravité l'emporte sur les forces de cohésion du corps solide et le maintienne en équilibre hydrostatique (sous une forme presque sphérique) ;
- il n'a pas fait place nette dans son voisinage orbital. Ce terme fut adopté le 24 août 2006 par l'Union astronomique internationale. Il participe d'une classification des objets du système solaire en trois catégories selon leur taille et leur environnement. En plus des planètes naines, les planètes sont des objets suffisamment grands pour avoir fait place nette dans leur voisinage ; les petits corps ne sont pas suffisamment massifs pour être en équilivre hydrostatique. Selon cette définition, les planètes naines ne forment pas une sous-catégorie des planètes, mais une catégorie à part entière. En juin 2007, trois corps ont officiellement été reconnus comme planètes naines, soit par ordre de taille décroissante : Éris, Pluton et Cérès. D'après Michael E. Brown, découvreur d'Éris, une cinquantaine d'autres corps pourraient prochainement rejoindre cette nomenclature, puis des centaines d'autres à l'avenir . En dehors de cette nouvelle classification, les autres termes tels ceux d'astéroïde ou d'objet de la ceinture de Kuiper continuent à s'appliquer. Ces termes sont basés sur la situation de l'objet dans le système solaire ou sa composition. Cérès continue à être le plus grand astéroïde et Pluton est toujours un objet de la ceinture de Kuiper malgré leur classification comme planètes naines.

Caractéristiques

Dimensions

Les limites supérieures et inférieures en taille et en masse des planètes naines ne sont pas spécifiées dans la résolution 5A de l'Union astronomique internationale. À proprement parler, il n'existe aucune limite supérieure et un objet plus grand et plus massif que Mercure et qui n'a pas « nettoyé son voisinage autour de son orbite » peut être catégorisé comme une planète naine. La limite inférieure est déterminée par le concept d'« équilibre hydrostatique », mais les dimensions auxquelles un objet atteint un tel état ne sont pas déterminées ; des observations empiriques suggèrent qu'elles varient suivant la composition et l'histoire de l'objet. La version initiale de la résolution 5 définissait l'équilibre hydrostatique comme s'appliquant « aux objets dont la masse dépasse (soit 500 millions de milliards de tonnes) et le diamètre » , mais ceci ne fut pas retenu dans la résolution finale.

Voisinage

La définition d'une planète naine suppose qu'elle n'a pas « fait place nette dans son voisinage », mais n'explicite pas plus ce concept. Alan Stern et Harold F. Levison ont défini un critère permettant de faire la distinction entre une planète et une planète naine, exprimant la probabilité d'une rencontre entre un objet et un corps plus petit à la suite d'une déviation de l'orbite de ce dernier. Selon ses auteurs, ce critère permet d'estimer la capacité d'un corps à nettoyer son voisinnage. Stern et Levison trouvèrent un écart de cinq ordres de grandeur entre sa valeur pour Mars et celle des plus grands astéroïdes et transneptuniens. En utilisant ces travaux, Steven Soter a proposé un paramètre nommé discriminant planétaire, permettant de faire la distinction entre les planètes naines et les huit planètes du système solaire, sur la base de leur capacité à nettoyer les corps plus petits par collision, capture ou perturbation gravitationnelle.

Liste

Planètes naines reconnues

Récapitulatif

La 26 assemblée générale de l'Union astronomique internationale a attribué à Éris, Pluton, et Cérès le statut de planète naine. À l'heure actuelle (mai 2007), il s'agit des seuls trois corps qui possèdent cette dénomination. Le tableau ci-dessous récapitule certaines caractéristiques de ces trois corps :

Cérès

Cérès, vu par le télescope spatial Hubble. Cérès, le plus grand objet de la ceinture d'astéroïdes est considéré comme une planète naine : il possède une masse suffisante pour être en équilibre hydrostatique et n'a clairement pas fait place nette dans son voisinage, la ceinture d'astéroïdes étant constituée de quantités de petits corps qui orbitent autour du Soleil sans être outre mesure influencés par Cérès. Cérès mesure près de de diamètre et est de très loin le plus grand membre de la ceinture d'astéroïdes (le plus grand membre de la ceinture après Cérès est Vesta et mesure un peu moins de 600 km dans sa plus grande dimension), regroupant un tiers de la masse totale de celle-ci. Les autres astéroïdes de la ceinture ne semblent pas être en équilibre hydrostatique ; la plupart, même les plus grands, sont nettement irréguliers. Après sa découverte en 1801, Cérès fut initialement considéré comme une planète. La découverte d'autres corps dans cette région du système solaire à conduit les astronomes à le démettre de cette dénomination dans les années 1850, le considérant simplement comme un astéroïde.

Pluton

Charon. Pluton, orbitant au-delà de l'orbite de Neptune, est l'un des plus grands objets transneptuniens connus, avec de diamètre. Il possède trois satellites naturels, dont la plus grande, Charon, mesure la moitié de son diamètre. S'il est d'une masse suffisante pour être en équilibre hydrostatique, il n'a pas du tout fait place nette dans son voisinage. Son orbite, excentrique et inclinée, est dominée par celle de Neptune, avec laquelle il est en résonance, et de nombreux autres corps, les plutinos, en partagent les caractéristiques. Après sa découverte en 1930, Pluton fut considéré comme une planète pendant 76 ans. La décision de l'UAI en 2006 l'a rétrogradé au rang de planète naine.

Éris

Dysnomie. Éris est l'objet transneptunien le plus grand qu'on connaisse et mesure environ de diamètre. Il est situé sur une orbite très inclinée et excentrique, accompagné d'un satellite naturel. Suffisamment grand pour prendre une forme sphérique, Éris n'est clairement pas l'objet dominant dans son voisinage. Éris fut découvert en 2005. Au vu de sa taille, ainsi que de la découverte de nombreux objets transneptuniens, l'Union astronomique internationale a été conduite en 2006 à expliciter pour la première fois ce qu'est une planète, ce qui a conduit à la création du terme de « planète naine ».

Planètes naines possibles

Le plus petit corps glacé dont on sait qu'il a atteint l'équilibre hydrostatique est Mimas, une lune de Saturne qui mesure un peu moins de . Selon Michael Brown, découvreur d'Éris, cela pourrait suggérer que la limite pour une planète naine glacée doit se trouver en dessous de . Bien qu'il soit difficile de mesure le diamètre des objets transneptuniens, Brown pense que Sedna et une quarantaine de transneptuniens satisfont à ce critères et pourraient être considérés comme des planètes naines ; potentiellement, plusieurs centaines d'objets transneptuniens pourraient l'être . Le deuxième plus gros astéroïde, Vesta, semble également à peu près sphérique, mais possède cependant une face plane significative. Pallas et Hygée sont plus irréguliers, mais néanmoins partiellement arrondis par leur propre gravité. Potentiellement, tous les trois pourraient remplir les critères définis par l'UAI . Tout comme Cérès, ces objets furent considérés comme des planètes depuis leur découverte jusqu'aux années 1850. Le statut de Charon, actuellement considéré comme un satellite de Pluton, est incertain. En effet, il n'existe pas de définition claire de ce qui constitue un système satellitaire ou un système binaire. Charon est largement plus grand que les autres satellites en comparaison de Pluton et Pluton et Charon orbitent tous les deux autour d'un point situé dans l'espace plutôt qu'à l'intérieur de Pluton. En conséquence, le système pourrait être désigné dans le futur comme un système planétaire double, faisant de Charon une planète naine. Le tableau suivant regroupe les objets connus de plus de de diamètre qui pourraient être inclus dans la liste des planètes naines :

Voir aussi

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Sujets connexes
Astronomie   Astéroïde   Ceinture d'astéroïdes   Ceinture de Kuiper   Charon (lune)   Cubewano   Excentricité orbitale   Inclinaison   Mars (planète)   Mercure (planète)   Michael E. Brown   Mimas (lune)   Naine brune   Neptune (planète)   Objet céleste   Objet de la catégorie de Pluton   Objet transneptunien   Objet épars   Oph 162225-240515   Petit corps du système solaire   Planète   Plutino   Résonance orbitale   Satellite naturel   Saturne (planète)   Soleil   Système solaire   Terre   Télescope spatial Hubble   Union astronomique internationale  
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