William James

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William James (11 janvier 1842 à New York - 26 août 1910 à Chocorua dans le New Hampshire) est un psychologue et philosophe américain, fils d'Henry James, le disciple de Swedenborg, et frère aîné d'Henry James, romancier célèbre. Docteur en médecine, il s'efforce tout d'abord de constituer une psychologie scientifique (Principes de psychologie, 1890), puis défend les principes du pragmatisme, dont il est un des leaders, notion qu'il emprunte à Charles Sande
William James

William James (11 janvier 1842 à New York - 26 août 1910 à Chocorua dans le New Hampshire) est un psychologue et philosophe américain, fils d'Henry James, le disciple de Swedenborg, et frère aîné d'Henry James, romancier célèbre. Docteur en médecine, il s'efforce tout d'abord de constituer une psychologie scientifique (Principes de psychologie, 1890), puis défend les principes du pragmatisme, dont il est un des leaders, notion qu'il emprunte à Charles Sanders Peirce.

Carrière universitaire

L'essentiel de la carrière universitaire de William James se déroule à Harvard où il est d'abord instructor (1872) puis professeur assistant de physiologie (1876). En 1880, il devient professeur assistant, puis très rapidement, en 1885, professeur de philosophie. En 1890, son titre officiel est « professeur de psychologie » avant de redevenir « professeur de philosophie » en 1897.

Théorie

William James affirme que la vérité est relative aux procédures de vérification expérimentale, à la communauté d'une époque, à un contexte théorique, etc. La vérité, pour lui, n'est donc pas la propriété inhérente d'un énoncé ; elle n'est qu'un évènement, c'est-à-dire une affirmation momentanément et partiellement juste et fiable. Le pragmatisme de William James se résume par sa célèbre formule : « Le vrai consiste simplement dans ce qui est avantageux pour la pensée. » William James & Carl Lange élaborent en 1884 la théorie des émotions : théorie James-Lange. Pour eux, l'émotion traduit une réponse aux modifications physiologique. « Nous nous sentons tristes parce que nous pleurons, en colère parce que nous frappons quelqu'un et effrayés parce que nous tremblons. »

William James : pionnier

En plus de ses travaux de pionnier en psychologie (cf. les 1400 pages des "Principles of Psychology" de 1890) et en philosophie, William James est célèbre pour ses travaux au sein des sciences psychiques, ou parapsychologie. Ses longues études de Mrs Piper sont réunies dans ses "Etudes et réflexions d'un psychiste". Il fonde American Society for Psychical Research et élabore des échanges soutenus avec ses collègues européens : Bergson, Henri Flournoy, Myers, etc.On lui doit également les premiers travaux sur la mémoire: intégrant un double système de mémorisation en fonction de la durée de rétention de l'information.

Principaux ouvrages

-The Principles of Psychology, 1890. Traduction française : Principes de psychologie
-Psychology. Briefer Course, 1892. Traduction française : Précis de psychologie, Les empêcheurs de penser en rond, Paris, 2002.
-The Will to Believe, and Other Essays in Popular Philosophy, 1897. Traduction française : La Volonté de croire, Les empêcheurs de penser en rond, Paris, 2005.
-The Varieties of Religious Experience, 1902. Traduction française partielle : Les Formes multiples de l'expérience religieuse, 1906.
- La Théorie de l’Emotion Traduction française. Préface de Georges Dumas. Alcan, 1902.
- Expériences d'un psychiste, trad. E. Durandeaud, introd. René Sudre, Paris, Payot, "Aux confins de la science ", 1969 / " Petite bibliothèque Payot ", 2000 .
-Pragmatism, 1907. Traduction française : Le Pragmatisme. Nouvelle traduction, Flammarion, Champs, octobre 2007.
-Essays in Radical Empiricism, 1912. Traduction française : Essais d'empirisme radical, Agone, Marseille, 2005. Réédition poche, Flammarion, Champs, octobre 2007.

Bibliographie sur William James

- Delacroix, Henri Les Variétés de l’expérience religieuse par William James. Revue de métaphysique et de morale 11.5 (Sept 1903): 642-669. Jean Wahl, Les philosophies pluralistes d'Angleterre et d'Amérique, Paris, Les Empêcheurs de penser en rond/Le Seuil, 2005, , 403 p. (Réédition de la thèse de doctorat de l'auteur comportant un chapitre sur William James). ==
Sujets connexes
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